El mercado del cobalto en plena batalla por el suministro

El mercado del cobalto en plena batalla por el suministro

Marco Trade News | 19 Julio del 2018

Cobalto

Autor imagen: Foto cortesía

Empresas de China más las grandes automotrices y el omnipresente Glencore, pujan por asegurarse el suministro de cobalto, imprescindible para el desarrollo de la industria de los autos eléctricos.

Los automóviles eléctricos son, sin duda, el futuro de la industria automotriz. Cada batería de automóvil eléctrico requiere aproximadamente 10 kgs. de cobalto. Quien controle el suministro de cobalto, será el dueño del sector y de la movilidad del futuro.

China, que piensa en términos estratégicos de largo plazo, ha desarrollado una intensa actividad inversora para posicionarse sólidamente en el mercado del cobalto.

El 65% del cobalto del mundo lo produce la República Democrática del Congo, uno de los países más pobres del Planeta. Con una población de 86 millones de personas, esta república africana se sitúa en el lugar 182º de 190 en el ranking del Banco Mundial como lugar para hacer negocios y tiene la peor calificación crediticia (“E”). A la inseguridad jurídica, se suma su inestabilidad y sus conflictos armados.

Pese a la extraordinaria demanda de cobalto y el aumento internacional de su precio, el Congo recibe de las compañías extractoras unos royalties del 2%, aunque ahora planea subir el porcentaje al 10%. Tiene un coste de extracción un 30% más barato que las minas de Australia o Canadá tanto por los bajos salarios de sus trabajadores como por el uso de  trabajo infantil. Amnistía Internacional estima que trabajan hasta 40.000 niños en el proceso de extracción, en condiciones muy difíciles de 12 horas al día por apenas 2 dólares.

Este mineral de color gris pálido, generalmente se produce como un subproducto de la extracción de cobre y níquel. Es un componente esencial de las baterías que se usan en los móviles o en los coches eléctricos, resistente a grandes temperaturas (su punto de fusión llega a 1.495 grados) que permite almacenar gran cantidad de energía en una masa pequeña.

Una batería de un smartphone contiene entre 5 y 10 gramos de cobalto, pero la de un coche eléctrico puede tener entre 10 y 15 kilos. La mitad del cobalto extraído ahora se destina a estos usos. Ante el interés de la industria, el precio se ha disparado. Este año llegó a alcanzar los 90 dólares el kilo, cuando valía 26 dólares en 2016. Y la consultora Benchmark Minerals Intelligence, calcula para el 2026 que el precio del cobalto será el doble que el actual.

China es el principal comprador del cobalto del Congo a través de empresas como Zhejiang Huayou Cobalt que lo refina en su territorio. La estrategia parece estar dirigida a asegurar la cadena de suministro para que la producción de automóviles eléctricos a la que apuesta China no tenga limitación con el mineral.

Según algunas fuentes, entre el 70% y 90% del cobalto africano estaría en mano de firmas chinas de refinado. El pasado 8 de julio, Citic Metal, una subsidiaria de la compañía de inversión estatal Citic China, adquirió una participación del 19,5% en Ivanhoe Mines, un desarrollador de recursos canadiense, interesado en desarrollar minas en África.

Pero lo cierto es que la suiza Glencore, la principal empresa privada dedicada a la compraventa y producción de materias primas y alimentos del mundo, es además líder mundial en extracción de cobalto. En marzo, la compañía suiza firmó un acuerdo de suministro con la empresa china de reciclaje de baterías GEM, que cotiza en la bolsa de Shenzhen. Durante tres años, Glencore proporcionará al cliente chino unas 53.000 toneladas de cobalto, equivalente a un tercio de su producción estimada para el período 2018-2020.

Las compañas automovilísticas involucradas en la producción de coches eléctricos no pueden quedarse atrás. Toyota ha adquirido una participación en la minera Orocobre y  Buscando asegurarse el suministro, BMW ha invertido en la extracción de cobalto en Alemania y está en conversaciones con compañías mineras para lograr contratos a largo plazo, como también lo está haciendo Volkswagen

La demanda total de cobalto en la actualidad asciende a alrededor de 120.000 toneladas, pero para el 2027, se proyecta que se necesiten hasta 240.000 toneladas solo para baterías

En ese contexto, Panasonic ha anunciado que pretende reducir el cobalto que utiliza para la fabricación de baterías para coches eléctricos a la mitad y Elon Musk, el visionario jefe de Tesla, busca ahorrar y reducir la dependencia de un país complicado como el Congo e investiga cómo eliminar el cobalto de las baterías. Hoy sin cobalto, el rendimiento de las baterías baja un 30%, aumenta su peso y reduce la autonomía del vehículo. Si lo logra será una verdadera revolución.

Fuente: Hibridos y eléctricos – Redacción Marco

http://marcotradenews.com/noticias/el-mercado-del-cobalto-en-plena-batalla-por-el-suministro-63335

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